Burgemeester Baboun: ‘Kijk verder dan de Geboortekerk’

Vera Baboun: "Pelgrims binnen drie uur de stad weer uit”  Foto: © Alfred Muller
Vera Baboun: “Pelgrims binnen drie uur de stad weer uit” Foto: © Alfred Muller

BETHLEHEM – Er is deze maand elke avond wel wat te beleven op het Kribbeplein voor de Geboortekerk in Bethlehem. De decoraties die de gemeente heeft aangebracht, zijn bovendien uitbundiger dan vorige jaren. Het doel is grote aantallen toeristen te trekken. Maar de opkomst valt nog tegen, zegt de burgemeester van de stad, Vera Baboun.

Op het Geboorteplein staat een groot podium dat plaatsbiedt aan culturele, kunstzinnige en religieuze activiteiten. Er zijn optredens van dans– en theatergroepen, orkesten en koren.

Burgemeester Vera Baboun en de Palestijnse premier Rami Hamdallah ontstaken op 1 december de lichtjes van de kerstboom. Dat is eerder dan andere jaren, omdat het beroemde stadje graag meer bezoekers wil trekken.

Werelderfgoedlijst

Unesco heeft in juni 2012 de Geboortekerk en de zogenoemde Sterstraat, die naar het godshuis loopt, op de Werelderfgoedlijst gezet. Dat gaf een impuls aan de renovatie die de Geboortekerk momenteel ondergaat. Ondanks de werkzaamheden zullen er tijdens de kerstdagen gewoon diensten plaatsvinden.

Het aantal toeristen dat Bethlehem dit jaar heeft bezocht, is weliswaar groot, maar hun verblijf duurt vaak kort. Daar klagen de Bethlehemmers al jaren over, maar er verandert maar weinig.

Volgens burgemeester Baboun komt 65 procent van de toeristen naar Israël om onder meer de geboortestad van Jezus te bewonderen. Maar ze zou graag zien dat de toeristen ten minste één dag zouden doorbrengen in haar stad. „We zien dat de toeristen de kerk ingaan en binnen drie uur de stad weer verlaten. Bethlehem heeft nog niet echt een toeristische status. Ik zie weinig toeristen wandelen in de straten van Bethlehem.”

Plaatselijke bevolking

Het gaat de eerste burger van Bethlehem ook om de ontmoeting tussen de toeristen en de plaatselijke bevolking. „Dit is de plek waar vrede is geboren”, zegt ze. „Je voelt de sfeer niet echt als je niet rondloopt en rondkijkt. Misschien ligt het aan de touroperators die de reisschema’s opstellen, of aan het beeld dat de mensen hebben over de veiligheid. Het ministerie van Toerisme moet hier iets aan gaan doen.”

De Bethlehemmers werken niet alleen in het toerisme, maar ook in de industrie. De burgemeester hoopt dat een nieuw industriegebied in het zuiden van de stad nog eens 5000 banen op gaat leveren, maar genoeg is het nog niet.

Baboun werd ruim een jaar geleden gekozen tot burgemeester. Een nieuwe manier van stadsreiniging heeft er volgens haar voor gezorgd dat de stad er netter uitziet. Er zijn plannen aangenomen om de infrastructuur en de wegen van Bethlehem te verbeteren. Nu de toeristen nog die meer dan een paar uur van al dit moois willen genieten.

(Dit artikel verscheen ook in het Reformatorisch Dagblad  op 21 december 2013).

* * *

Christenen vertrekken uit Bethlehem regio

De drie steden ten zuiden van Jeruzalem, Beit Jala, Bethlehem en Beit Sahour, hebben een totale bevolking van ongeveer 70.000, waarvan volgens burgemeester Vera Baboun de meerderheid christen is. In het ruim 30.000 inwoners tellende Bethlehem zelf echter vormen de christenen een minderheid van ongeveer 11.000 zielen.

De directeur van het Bethlehemse televisie station Nativity TV,  Samir Qumsieh, becijferde dat er op de Westoever circa 43.290, in de Gazastrook 1800 en in Jeruzalem 11.000 christenen wonen. Meer dan de helft van hen is Grieks-orthodox en bijna een derde deel rooms-katholiek. Volgens hem is het aantal christenen van 2002 tot 2010 van 18.000 tot 11.000 geslonken.

Samir Qumsieh. Foto: © Alfred Muller
Samir Qumsieh. Foto: © Alfred Muller

De burgemeester zegt dat “verschillende factoren” hebben geleid tot de emigratie van christenen, zonder erover uit te weiden welke factoren dat zijn. Volgens bronnen in Bethlehem echter vormen druk van moslims en vooral economische omstandigheden een reden om te vertrekken.

Baboun bevestigt dat gedurende de Tweede Intifada, die duurde van 2000 tot 2006, de emigratie toenam. “Emigratie doet emigratie ontstaan. Iemand heeft een familielid in het buitenland, en het een leidt tot het ander. Maar na 2006 nam de emigratie af. De christelijke presentie in het heilige land betekent presentie van kwaliteit. Scholen, ziekenhuizen en niet-gouvernementele organisaties worden geleid en gepromoot door christenen. Emigratie hangt samen met conflict. Zij die betere kansen willen en in staat zijn te gaan, gaan.”

In totaal telt Bethlehem 3000 hotelkamers en het zijn vooral de Arabische christenen uit Israël die de hotelkamers tijdens de kerstdagen bevolken. In de stad zijn bovendien drie nieuwe hotels in aanbouw.

De zegsman van het burgerbestuur van het Israëlische leger, Guy Inbar, zegt dat er tijdens de kerstdagen 500 christenen uit de Gazastrook toestemming hebben Israël of de Westelijke Jordaanoever te bezoeken. “We hopen dat Hamas hen niet tegen zal houden. In het verleden liet Hamas hen niet altijd gaan.”

(Dit artikel verscheen ook in RD.nl op 21 december 2013).

3 Comments

Add yours →

  1. Goed artikel Alfred. Mooi journalistiek verhaal. Goede dagen.

  2. De burgemeester en de tv-directeur zullen wel weten waarom bijna alle christenen uit Bethlehem zijn verdwenen. De Bethlehemmers moeten niet alleen maar klagen, maar vooral wel klagen bij de juiste personen. En veel Bethlehemmers zullen zichzelf de schuld moeten geven, omdat ze achter terrorisme staan of het op z’n minst gedogen.

    En let op dat het speciaal de christenen zijn die vertrekken – niet voor niets. Volgens andere (betere) cijfers is minder dan 20% van Bethlehem christen (dat was in 1948: 80%, in 1995: 62%).

    En welke westerse toerist die een beetje veiligheid en comfort wenst, gaat er nu in Bethlehem een paar dagen logeren en door de stad wandelen?

  3. Zo Harry, hoeveel Bethlehemmers heb jij ondervraagd en hebben tegen jou gezegd dat ze achter terrorisme staan ofwel waar baseer jij dat haatdragend geleuter op? Waar haal jij die “betere” cijfers trouwens vandaan?

    Er vluchtten trouwens in 1948 ook moslims naar Bethlehem, dus ik wed dat vóór de oprichting van de staat Israël het aantal christenen nog hoger was dan die 80%, voor zover die statistiek trouwens klopt. Christenen zijn vaker beter opgeleid dan moslims, dus die hebben meer mogelijkheden om weg te gaan. Moslims willen vaak ook wel weg, maar hebben door hun gemiddeld lagere opleiding minder mogelijkheden.

    Inderdaad, die door Israël gebouwde muur met Israëlische checkpoints maakt het voor toeristen niet aantrekkelijk om in Bethlehem te blijven. Het is geen fraai uitzicht zo vanuit je hotelkamer. Ik heb niet gehoord dat Bethlehem tegenwoordig zelf zo onveilig zou zijn. Dat is gelukkig toch iets van het verleden. Die muur is overigens helemaal niet klaar, dus wie vanuit de Westbank terreurdaden tegen Israël wil plegen, kan dat nog steeds. Ook Israëlische deskundigen erkennen dat ook de Palestijnse Autoriteit veel in het werk stelt om aanslagen te voorkomen. Dat is dus niet alleen Israëls eigen werk. Verder geldt dat die muur allang wel klaar had kunnen zijn als Israël hem gewoon langs de groene lijn had neergezet. Dan was hij ook veel goedkoper geweest en veel effectiever. Ook was dat veel beter geweest voor Israëls reputatie. Vergelijkingen met bijvoorbeeld de muur die Amerika langs de Mexicaanse grens neergezet heeft slaan nergens op. Die muur staat niet op Mexicaans grondgebied en al helemaal niet zo dat sommige Mexicaanse dorpen aan de Amerikaanse kant van die muur komen te liggen.

Reacties zijn gesloten.

%d bloggers liken dit: